Como a gratidão muda você e seu cérebro

Com o aumento dos cuidados de saúde gerenciados, que enfatiza a relação custo-eficácia e a brevidade, os profissionais de saúde mental tiveram que enfrentar esta questão ardente: como eles podem ajudar os clientes a obter o maior benefício possível no tratamento no menor período de tempo?

Evidências recentes sugerem que uma abordagem promissora é complementar o aconselhamento psicológico com atividades adicionais que não são muito tributárias para clientes, mas produzem altos resultados. Em nossa própria pesquisa, nos concentramos em uma dessas atividades: a prática da  gratidão . Na verdade,  muitos estudos realizados  na última década descobriram que as pessoas que conscientemente contam suas bênçãos tendem a ser mais felizes e menos deprimidas.

Nós nos propusemos abordar essas questões em um estudo de pesquisa recente   envolvendo cerca de 300 adultos, principalmente estudantes universitários, que estavam buscando aconselhamento de saúde mental em uma universidade. Nós recrutamos esses participantes apenas antes de começar sua primeira sessão de aconselhamento e, em média, relataram níveis clinicamente baixos de saúde mental na época. A maioria das pessoas que buscavam serviços de aconselhamento nesta universidade em geral lutou com questões relacionadas à depressão e à ansiedade. O problema é que a maioria dos estudos de pesquisa sobre gratidão foi realizada com estudantes da faculdade ou outras pessoas que funcionam bem. A gratidão é benéfica para as pessoas que lutam com problemas de saúde mental? E, em caso afirmativo, como?

A gratidão é benéfica para as pessoas que lutam com problemas de saúde mental? E, em caso afirmativo, como?

Atribuímos aleatoriamente os participantes do nosso estudo em três grupos. Embora todos os três grupos tenham recebido serviços de aconselhamento, o primeiro grupo também foi instruído a escrever uma carta de gratidão a outra pessoa por semana durante três semanas, enquanto o segundo grupo foi convidado a escrever sobre seus pensamentos e sentimentos mais profundos sobre experiências negativas. O terceiro grupo não fez nenhuma atividade de redação.

O que encontramos? Em comparação com os participantes que escreveram sobre experiências negativas ou apenas aconselhamento recebido, aqueles que escreveram  cartas de gratidão  relataram significativamente melhor a saúde mental quatro semanas e 12 semanas após o término do exercício de escrita. Isso sugere que a escrita de gratidão pode ser benéfica não apenas para indivíduos saudáveis ​​e bem ajustados, mas também para aqueles que lutam com problemas de saúde mental. Na verdade, parece que a gratidão de receber o aconselhamento psicológico recebe benefícios maiores que o aconselhamento sozinho, mesmo quando essa prática de gratidão é breve.

E isso não é tudo. Quando estivemos mais profundos em nossos resultados, encontramos indícios de  como a  gratidão pode realmente funcionar em nossas mentes e corpos. Embora não seja definitivo, aqui estão quatro insights de nossa pesquisa sugerindo o que pode estar por trás dos benefícios psicológicos da gratidão.

1. Gratidão não nos afasta de emoções tóxicas

Primeiro, ao analisar as palavras utilizadas pelos participantes em cada um dos dois grupos de redação, conseguimos entender os mecanismos por trás dos benefícios de saúde mental da escrita de cartas de gratidão. Comparamos a porcentagem de palavras de emoção positivas, palavras de emoção negativas e palavras “nós” (palavras plenas de primeira pessoa) que os participantes usaram na sua escrita. Não surpreendentemente, aqueles no grupo de escrita de gratidão usaram uma percentagem mais elevada de palavras de emoção positiva e “nós”, e uma menor proporção de palavras de emoção negativa do que as do outro grupo de escrita.

Foi a falta de palavras de emoção negativa – não a abundância de palavras positivas – que explicou o hiato de saúde mental entre o grupo de escrita de gratidão e o outro grupo de redação.

No entanto, as pessoas que usaram palavras de emoção mais positivas e mais “nós” palavras em suas cartas de gratidão não necessariamente têm melhor saúde mental depois. Foi apenas quando as pessoas usaram menos palavras de emoção negativa em suas cartas que eram significativamente mais propensas a reportar melhor saúde mental. Na verdade, foi a falta de palavras de emoção negativa – e não a abundância de palavras positivas – que explicava o hiato da saúde mental entre o grupo de gratidão e o outro grupo de redação.

Talvez isso sugira que a escrita de letras de gratidão produz uma melhor saúde mental, afastando a atenção de emoções tóxicas, como ressentimento e inveja . Quando você escreve sobre o quão grato você é com os outros e com o quanto outras pessoas abençoaram sua vida, isso pode tornar-se consideravelmente mais difícil para você rumar sobre suas experiências negativas.

2. Gratidão ajuda mesmo se você não compartilhá-lo

Nós dissemos aos participantes que foram designados para escrever cartas de gratidão que não eram obrigados a enviar suas cartas para o destinatário pretendido. Na verdade, apenas 23% dos participantes que escreveram cartas de gratidão enviaram-nos. Mas os que não enviaram suas cartas gozaram dos benefícios de experimentar gratidão no entanto. (Porque o número de pessoas que enviaram suas cartas era tão pequeno, era difícil para nós determinar se a saúde mental desse grupo era melhor que aqueles que não enviaram sua carta.)

Apenas 23% dos participantes que escreveram cartas de gratidão enviaram-nos.

Isso sugere que os benefícios para a saúde mental de escrever cartas de gratidão não são inteiramente dependentes de realmente comunicar essa gratidão a outra pessoa.

Então, se você está pensando em escrever uma carta de agradecimento a alguém, mas não tem certeza se quer que essa pessoa leia a carta, nós encorajamos você a escrever de qualquer maneira. Você pode decidir mais tarde se deseja enviá-lo (e achamos que muitas vezes é uma boa idéia fazê-lo). Mas o mero ato de escrever a carta pode ajudá-lo a apreciar as pessoas em sua vida e afastar seu foco de sentimentos e pensamentos negativos.

3. Os benefícios da gratidão levam tempo

Esses resultados são encorajadores porque muitos outros estudos sugerem que os benefícios de saúde mental de atividades positivas geralmente diminuem ao invés de aumentar ao longo do tempo. Nós realmente não sabemos por que esse efeito de bola de neve positivo ocorreu em nosso estudo. Talvez os escritores de cartas de gratidão discutiam o que escreveram em suas cartas com seus conselheiros ou com outros. Essas conversas podem ter reforçado os benefícios psicológicos derivados da gratidão que se escreveu. É importante notar que os benefícios para a saúde mental da escrita de gratidão em nosso estudo não surgiram imediatamente, mas gradualmente aumentados ao longo do tempo. Embora os diferentes grupos em nosso estudo não diferiram nos níveis de saúde mental uma semana após o término das atividades de redação,

Por enquanto, a linha inferior é esta: se você participar de uma atividade de escrita de gratidão, não fique muito surpreso se você não se sentir dramaticamente melhor imediatamente após a escrita. Seja paciente e lembre-se de que os benefícios da gratidão podem levar tempo para chutar.

4. Gratidão tem efeitos duradouros no cérebro

Utilizamos um scanner fMRI para medir a atividade do cérebro, enquanto as pessoas de cada grupo fizeram uma tarefa de “pagamento antecipado”. Nessa tarefa, os indivíduos receberam regularmente uma pequena quantia de dinheiro por uma pessoa agradável, chamada “benfeitor”. Esse benfeitor só pediu que eles passassem o dinheiro para alguém se eles se sentirem agradecidos. Nossos participantes então decidiram quanto do dinheiro, se houver, para passar para uma causa digna (e de fato doamos esse dinheiro para uma instituição de caridade local). Cerca de três meses após as sessões de psicoterapia terem começado, nós levamos algumas pessoas que escreveram cartas de gratidão e as compararam com aqueles que não fizeram nenhum tipo de escrita. Queríamos saber se seus cérebros estavam processando informações de forma diferente.

Descobrimos que, quando as pessoas que geralmente são mais agradecidas deram mais dinheiro a uma causa, elas apresentaram maior sensibilidade neural no córtex pré-frontal medial, área do cérebro associada ao aprendizado e à tomada de decisões. Isso sugere que as pessoas mais agradecidas também estão mais atentas à forma como expressam gratidão.

Queríamos distinguir as doações motivadas pela gratidão das doações impulsionadas por outras motivações, como sentimentos de culpa ou obrigação. Então, pedimos aos participantes que avaliemam quão agradecidos eles sentiram com o benfeitor e quanto eles queriam ajudar cada causa de caridade, bem como a culpa que eles sentiriam se eles não ajudassem. Nós também lhes demos questionários para medir o quanto eles estão agradecidos em suas vidas em geral.

Descobrimos que, em todos os participantes, quando as pessoas se sentiam mais agradecidas, sua atividade cerebral era distinta da atividade cerebral relacionada à culpa e ao desejo de ajudar uma causa. Mais especificamente, descobrimos que quando as pessoas geralmente mais agradecidas deram mais dinheiro a uma causa, elas apresentaram maior sensibilidade neural no córtex pré-frontal medial, área cerebral associada ao aprendizado e à tomada de decisões. Isso sugere que as pessoas mais agradecidas também estão mais atentas à forma como expressam gratidão.

Mais interessante, quando comparamos aqueles que escreveram as letras de gratidão com aqueles que não o fizeram, os escritores de cartas de gratidão mostraram maior ativação no córtex préfrontal medial quando experimentaram gratidão no scanner fMRI. Isso é impressionante, pois este efeito foi encontrado três meses após a escrita da carta. Isso indica que simplesmente expressar gratidão pode ter efeitos duradouros no cérebro. Embora não seja conclusivo, esse achado sugere que a prática de gratidão pode ajudar a formar o cérebro para ser mais sensível à experiência de gratidão, e isso pode contribuir para melhorar a saúde mental ao longo do tempo.

Embora estes sejam apenas os primeiros passos no que deve ser uma jornada de pesquisa mais longa, nossa pesquisa até agora não só sugere que escrever cartas de gratidão pode ser útil para pessoas que buscam serviços de aconselhamento, mas também explica o que está por trás dos benefícios psicológicos da gratidão. Num momento em que muitos profissionais de saúde mental se sentem crucificados, esperamos que esta pesquisa possa apontá-los – e seus clientes – para uma ferramenta efetiva e benéfica.

Independentemente de estar enfrentando sérios desafios psicológicos, se você nunca escreveu uma carta de gratidão antes, encorajamos você a experimentá-lo. Muito do nosso tempo e energia é gasto buscando coisas que atualmente não temos. Gratidão inverte nossas prioridades para nos ajudar a apreciar as pessoas e as coisas que fazemos.

Este artigo apareceu originalmente em  Greater Good , a revista on-line do Greater Good Science Center da UC Berkeley, um dos parceiros da Mindful. Veja o artigo original.

Por  e  

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julio tafforelli

Engenheiro químico, estudou psicanálisedurante vários anos e outrs terapia altenativas foi atendente no CVV. Conhece bem a índole humana e os caminhos de mudança interior. Pratica meditacão

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