A meditação pode retardar o envelhecimento?

Por Jo Marchant
atualizado 10:57 AM EDT, qui 10 de julho de 2014
Monges budistas meditam no templo de Borobudur, na Indonésia.
Monges budistas meditam no templo de Borobudur, na Indonésia.

DESTAQUES DA HISTÓRIA
  • Acredita-se que o estresse danifica os telômeros que protegem o DNA, que está ligado ao envelhecimento
  • Cientistas pesquisando se meditação pode proteger telômeros
  • A bioquímica ganhadora do Prêmio Nobel Elizabeth Blackburn lidera a pesquisa
  • Essas descobertas foram recebidas com elogios e ceticismo na comunidade científica

Nota do editor: CNN.com está apresentando o trabalho do Mosaic , uma nova publicação digital que explora a ciência da vida. É produzido pelo Wellcome Trust , uma fundação de caridade global que apoia pesquisas em biologia, medicina e humanidades médicas, com o objetivo de melhorar a saúde humana e animal. O conteúdo é produzido exclusivamente pela Mosaic e publicaremos alguns de seus trabalhos mais instigantes.

(CNN) – São sete da manhã na praia em Santa Monica, Califórnia. O sol baixo reflete as ondas e as nuvens ainda são douradas do amanhecer. A vista se estende por milhares de quilômetros do Oceano Pacífico. Ao longe, casas brancas de ricos moradores de Los Angeles pontilham as colinas de Hollywood. À beira da praia, maçaricos e maçaricos se agrupam na areia úmida. A poucos metros da beira da água, um punhado de pessoas sentam-se de pernas cruzadas: membros de um centro budista local prestes a começar uma meditação silenciosa de uma hora.

Tais práticas espirituais podem parecer um mundo distante da pesquisa biomédica, com seu foco em processos moleculares e resultados repetíveis. No entanto, na costa da Universidade da Califórnia, em San Francisco (UCSF), uma equipe liderada por um bioquímico ganhador do Prêmio Nobel está investindo em território onde poucos cientistas convencionais ousariam seguir adiante. Enquanto a biomedicina ocidental tem tradicionalmente evitado o estudo das experiências e emoções pessoais em relação à saúde física, esses cientistas estão colocando o estado de espírito no centro de seu trabalho. Eles estão envolvidos em estudos sérios sugerindo que a meditação pode – como as tradições orientais há muito afirmam – retardar o envelhecimento e prolongar a vida.

premio Nobel

Elizabeth Blackburn sempre foi fascinada por como a vida funciona Nascida em 1948, cresceu junto ao mar em uma remota cidade da Tasmânia, na Austrália, coletando formigas de seu jardim e águas-vivas da praia. Quando ela começou sua carreira científica, ela passou a dissecar moléculas de sistemas vivos por molécula. Ela foi atraída pela bioquímica, diz ela, porque ofereceu uma compreensão completa e precisa “na forma de um profundo conhecimento da menor subunidade possível de um processo”.

Praticantes de Yoga no Festival do Espírito de Bali de 2011.
CORTESIA SONNY TUMBELAKA / AFP / GETTY IMAGES.

Trabalhando com o biólogo Joe Gall em Yale na década de 1970, Blackburn sequenciou as pontas dos cromossomos de uma criatura de água doce unicelular chamada Tetrahymena (“espuma da lagoa”, como ela descreve) e descobriu um motivo repetitivo de DNA que funciona como uma tampa protetora. As cápsulas, apelidadas de telômeros, foram posteriormente encontradas em cromossomos humanos também. Eles protegem as extremidades de nossos cromossomos cada vez que nossas células se dividem e o DNA é copiado, mas elas se desgastam com cada divisão. Na década de 1980, trabalhando com a estudante de pós-graduação Carol Greider, da Universidade da Califórnia, em Berkeley, Blackburn descobriu uma enzima chamada telomerase que pode proteger e reconstruir os telômeros. Mesmo assim, nossos telômeros diminuem com o tempo. E quando eles ficam muito curtos, nossas células começam a funcionar mal e perdem a capacidade de se dividir – um fenômeno que agora é reconhecido como um processo-chave no envelhecimento. Este trabalho finalmente ganhou Blackburn o Prêmio Nobel de 2009 em Fisiologia ou Medicina.

Eu estava interessado na ideia de que, se olharmos profundamente dentro das células, poderemos medir o desgaste do estresse e da vida cotidiana.
Elissa Epel, Universidade da Califórnia, São Francisco

Em 2000, ela recebeu uma visita que mudou o curso de sua pesquisa. A pessoa que ligou foi Elissa Epel, pós-doc do departamento de psiquiatria da UCSF. Psiquiatras e bioquímicos geralmente não têm muito o que falar, mas Epel estava interessada nos danos causados ​​ao corpo pelo estresse crônico, e ela tinha uma proposta radical.

Epel, agora diretor do Centro de Envelhecimento, Metabolismo e Emoção da UCSF, tem um interesse de longa data em como a mente e o corpo se relacionam. Ela cita como influencia tanto o guru de saúde holístico Deepak Chopra quanto o biólogo pioneiro Hans Selye, que descreveu pela primeira vez na década de 1930 como os ratos submetidos ao estresse de longo prazo ficam cronicamente doentes. “Cada estresse deixa uma cicatriz indelével, e o organismo paga por sua sobrevivência após uma situação estressante ao se tornar um pouco mais velho”, disse Selye.

Em 2000, Epel queria encontrar essa cicatriz. “Eu estava interessado na ideia de que, se olharmos profundamente dentro das células, poderemos medir o desgaste do estresse e da vida cotidiana”, diz ela. Depois de ler sobre o trabalho de Blackburn sobre o envelhecimento, ela se perguntou se os telômeros poderiam se encaixar na conta.

Com algum receio de se aproximar de um cientista tão experiente, o pós-doutorado pediu a ajuda de Blackburn com um estudo de mães que passavam por uma das situações mais estressantes em que ela podia pensar – cuidar de uma criança cronicamente doente. O plano de Epel era perguntar às mulheres como elas se sentiam estressadas, então procurar uma relação entre seu estado mental e o estado de seus telômeros. Os colaboradores da Universidade de Utah mediriam o comprimento dos telômeros, enquanto a equipe de Blackburn mediria os níveis de telomerase.

Elizabeth Blackburn, ganhadora do Prêmio Nobel, está liderando a pesquisa sobre os efeitos do estresse no envelhecimento.
CORTESIA DE JUSTIN SULLIVAN / GETTY IMAGES.

A pesquisa de Blackburn até aquele momento envolveu experimentos controlados com precisão e precisão no laboratório. O trabalho de Epel, por outro lado, estava em pessoas reais e complicadas, vivendo vidas reais e complicadas. “Era outro mundo, tanto quanto eu estava preocupado”, diz Blackburn. No começo, ela duvidava que fosse possível ver qualquer conexão significativa entre o estresse e os telômeros. Os genes eram vistos como o fator mais importante na determinação do comprimento dos telômeros, e a ideia de que seria possível medir as influências ambientais, e muito menos as psicológicas, era altamente controversa. Mas, como mãe, Blackburn foi atraída pela idéia de estudar a situação dessas mulheres estressadas. “Eu apenas pensei, que interessante”, diz ela. “Você não pode evitar empatia.”

Perseguindo a vida: Meditação simplificada

Meditação pode melhorar a saúde do coração

Levou quatro anos até que eles finalmente estivessem prontos para coletar amostras de sangue de 58 mulheres. Este seria um pequeno estudo piloto. Para dar a maior chance de um resultado significativo, as mulheres dos dois grupos – mães estressadas e controles – tiveram que combinar o mais próximo possível, com idades, estilos de vida e origens semelhantes. Epel recrutou seus pacientes com cuidado meticuloso. Ainda assim, diz Blackburn, ela viu o julgamento como nada mais do que um exercício de viabilidade. Até que Epel ligou para ela e disse: “Você não vai acreditar”.

Os resultados foram claros. Quanto mais estressadas as mães disseram que eram, mais curtos eram seus telômeros e menores eram os níveis de telomerase.

As mulheres mais exaustas do estudo tinham telômeros que se traduziram em uma década ou mais de envelhecimento em comparação com aqueles que estavam menos estressados, enquanto os níveis de telomerase estavam reduzidos pela metade. “Fiquei emocionado”, diz Blackburn. Ela e Epel conectaram vidas e experiências reais à mecânica molecular dentro das células. Foi a primeira indicação de que se sentir estressado não apenas prejudica a nossa saúde – ela literalmente envelhece.

Explosão de pesquisa

Descobertas inesperadas naturalmente encontram o ceticismo. Blackburn e Epel lutaram inicialmente para publicar seu documento de passagem de fronteira. “A ciência [um dos principais periódicos científicos do mundo] não conseguiu recuperá-lo rápido o suficiente!” Risos Blackburn.

Quando o jornal finalmente foi publicado, na revista Proceedings, da Academia Nacional de Ciências, em dezembro de 2004 , provocou ampla cobertura da imprensa e elogios.

Robert Sapolsky, pesquisador pioneiro de estresse na Universidade de Stanford e autor do best-seller “Por que as zebras não entram em úlceras”, descreveu a colaboração como “um salto através de um vasto canyon interdisciplinar”. Mike Irwin, diretor do Cousins ​​Center for Psychoneuroimmunology da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, diz que foi preciso muita coragem para a Epel buscar o Blackburn. “E muita coragem para Liz [Blackburn] dizer sim.”

As monges budistas praticam a meditação de passeio no monastério de Thamkrabok em Phraputthabat, Tailândia.
CORTESIA NICOLAS ASFOURI / AFP / GETTY IMAGES.

Muitos pesquisadores de telômeros foram cautelosos no início. Eles apontaram que o estudo era pequeno e questionaram a precisão do teste de comprimento dos telômeros utilizado. “Essa era uma ideia arriscada naquela época, e nos olhos de algumas pessoas improvável”, explica Epel. “Todo mundo nasce com comprimentos de telômeros muito diferentes e pensa que podemos medir algo psicológico ou comportamental, e não genético, e ter isso previsto para a duração de nossos telômeros? Isso não é realmente o lugar onde esse campo estava há 10 anos.”

Todo estresse deixa uma cicatriz indelével, e o organismo paga por sua sobrevivência após uma situação estressante, tornando-se um pouco mais velho.
Hans Selye, biólogo pioneiro

O papel desencadeou uma explosão de pesquisa. Os pesquisadores, desde então, vincularam o estresse percebido a telômeros mais curtos em mulheres saudáveis, bem como em cuidadores de Alzheimer, vítimas de abuso doméstico e trauma precoce, e pessoas com depressão grave e transtorno de estresse pós-traumático. “Dez anos depois, não há dúvida de que o ambiente tem alguma consequência na duração dos telômeros”, diz Mary Armanios, médica e geneticista da Johns Hopkins School of Medicine, especialista em transtornos de telômeros.

Há também progresso em direção a um mecanismo. Estudos laboratoriais mostram que o hormônio do estresse, o cortisol, reduz a atividade da telomerase, enquanto o estresse oxidativo e a inflamação – as consequências fisiológicas do estresse psicológico – parecem corroer diretamente os telômeros.

Isso parece ter consequências devastadoras para a nossa saúde. As condições relacionadas à idade, desde osteoartrite, diabetes e obesidade até doenças cardíacas, doença de Alzheimer e derrame, têm sido relacionadas a telômeros curtos.

A grande questão para os pesquisadores agora é se os telômeros são simplesmente um marcador inofensivo de danos relacionados à idade (como cabelos grisalhos, digamos) ou se desempenham um papel em causar os problemas de saúde que nos atormentam à medida que envelhecemos. Pessoas com mutações genéticas que afetam a enzima telomerase, que têm telômeros muito mais curtos do que o normal, sofrem de síndromes de envelhecimento acelerado e seus órgãos falham progressivamente. Mas Armanios questiona se as menores reduções no comprimento dos telômeros causadas pelo estresse são relevantes para a saúde, especialmente porque os comprimentos dos telômeros são tão variáveis ​​em primeiro lugar.

Blackburn, no entanto, diz que está cada vez mais convencida de que os efeitos do estresse são importantes. Embora as mutações genéticas que afetam a manutenção dos telômeros tenham um efeito menor do que as síndromes extremas que Armanios estuda, Blackburn aponta que elas aumentam o risco de doenças crônicas mais tarde na vida. E vários estudos mostraram que nossos telômeros predizem a saúde futura. Um mostrou que homens idosos cujos telômeros encurtados em dois anos e meio tinham três vezes mais chances de morrer de doenças cardiovasculares nos nove anos subsequentes do que aqueles cujos telômeros permaneciam do mesmo tamanho ou ficavam mais tempo.

Dez anos depois, não há dúvida de que o ambiente tem alguma consequência na duração dos telômeros,
Mary Armanios, Escola de Medicina Johns Hopkins.

Em outro estudo, olhando para mais de 2.000 nativos americanos saudáveis , aqueles com os telômeros mais curtos tinham duas vezes mais chances de desenvolver diabetes nos próximos cinco anos e meio, mesmo levando em conta fatores de risco convencionais, como índice de massa corpórea. e glucose em jejum.

Blackburn está agora se movendo para estudos ainda maiores, incluindo uma colaboração com a gigante de saúde Kaiser Permanente do norte da Califórnia, que envolveu a medição dos telômeros de 100.000 pessoas. A esperança é que a combinação do comprimento dos telômeros com os dados dos genomas dos voluntários e registros médicos eletrônicos revelará ligações adicionais entre o comprimento dos telômeros e doenças, bem como mais mutações genéticas que afetam o comprimento dos telômeros. Os resultados ainda não foram publicados, mas Blackburn está animado com o que os dados já mostram sobre a longevidade. Ela traça a curva com o dedo: à medida que a população envelhece, o comprimento médio dos telômeros diminui. Isso nós sabemos; telômeros tendem a encurtar com o tempo. Mas aos 75 – 80 anos, a curva aumenta quando pessoas com telômeros mais curtos morrem – prova de que aqueles com telômeros mais longos realmente vivem mais. “É lindo”, diz ela. “Ninguém nunca viu isso.”

Na década desde o estudo original de Blackburn e Epel, a ideia de que o estresse nos envelhece ao erodir nossos telômeros também permeou a cultura popular. Além dos muitos elogios científicos de Blackburn, ela foi nomeada uma das “100 pessoas mais influentes do mundo” pela revista Time em 2007, e recebeu um prêmio de “Good Housekeeping” em 2011. Um personagem workaholic interpretado por Cameron Diaz chegou a descrever o conceito no filme de Hollywood de 2006 “The Holiday”. “Isso ressoa”, diz Blackburn.

Mas como a evidência do dano causado pela diminuição dos telômeros se acumula, ela está embarcando em uma nova questão: como protegê-los.

Meditação mindfulness

No começo, a praia parece ocupada. Ondas splash e splash e splash. Sanderlings roda ao longo da costa. Corredores e passeadores de cães atravessam, enquanto grupos de pelicanos saem na água antes de pegar asas ou flutuar fora da vista. Um surfista, com a silhueta negra contra o céu, balança-se por cerca de 20 minutos, pegando a estranha ondulação na direção da praia antes que ele também se vá. A perspectiva imutável dá uma curiosa sensação de desapego. Você pode imaginar que os pássaros, corredores e surfistas são como pensamentos: eles habitam diferentes formas e escalas de tempo, mas no final, todos eles passam.

Meninas que meditam em uma escola monástica budista em Myanmar.
CORTESIA NICOLAS ASFOURI / AFP / GETTY IMAGES.

Existem centenas de maneiras de meditar, mas nesta manhã estou tentando uma forma de meditação budista de atenção plena chamada de monitoramento aberto, que envolve prestar atenção à sua experiência no momento presente. Sente-se ereto e imóvel, e simplesmente observe quaisquer pensamentos que surgirem – sem julgar ou reagir a eles – antes de deixá-los ir. Para os budistas, essa é uma busca espiritual; deixando pensamentos triviais e influências externas desaparecerem, eles esperam se aproximar da verdadeira natureza da realidade.

A Blackburn também está interessada na natureza da realidade, mas depois de uma carreira passada focada no mensurável e quantificável, tal contemplação do umbigo teve inicialmente pouco apelo pessoal e certamente nenhum interesse profissional. “Dez anos atrás, se você tivesse me dito que eu estaria pensando seriamente em meditação, eu teria dito que um de nós é louco”, disse ela ao New York Times em 2007. No entanto, é onde o trabalho dela em telômeros trouxe dela. Desde seu estudo inicial com Epel, a dupla se envolveu em colaborações com equipes de todo o mundo – até 50 ou 60, calcula Blackburn, girando em “direções maravilhosas”. Muitos deles se concentram em maneiras de proteger os telômeros dos efeitos do estresse; os ensaios sugerem que o exercício, a alimentação saudável e o apoio social ajudam. Mas uma das intervenções mais eficazes,

Até agora, os estudos são pequenos, mas todos tentativamente apontam na mesma direção. Em um projeto ambicioso , Blackburn e seus colegas enviaram participantes para meditar no retiro nas montanhas de Shambhala, no norte do Colorado. Aqueles que completaram um curso de três meses apresentaram níveis 30% mais altos de telomerase do que um grupo similar em uma lista de espera.

Eu acho que, em geral, temos uma sociedade com atenção dispersa, especialmente quando as pessoas estão muito estressadas e não têm recursos para estar presentes onde quer que estejam.
Elissa Epel, Universidade da Califórnia, São Francisco

Um estudo piloto de cuidadores de demência , realizado com Irwin da UCLA e publicado em 2013, descobriu que voluntários que fizeram uma antiga meditação chamada Kirtan Kriya, 12 minutos por dia durante oito semanas, tiveram atividade telomerase significativamente maior do que um grupo controle que ouviu música relaxante.

E uma colaboração com o médico da UCSF e auto-ajuda Dean Ornish , também publicado em 2013, descobriu que homens com câncer de próstata de baixo risco que realizaram mudanças no estilo de vida, incluindo meditação, mantiveram sua atividade telomerase maior que homens similares em um grupo controle. tinha telómeros ligeiramente mais longos após cinco anos.

Em seu último estudo, Epel e Blackburn estão acompanhando 180 mães, metade das quais tem um filho com autismo. O teste envolve medir os níveis de estresse das mulheres e o comprimento dos telômeros em dois anos, depois testar os efeitos de um curso de treinamento de mindfulness, ministrado com a ajuda de um aplicativo móvel.

As teorias diferem sobre como a meditação pode impulsionar os telômeros e a telomerase, mas muito provavelmente reduz o estresse. A prática envolve respiração lenta e regular, que pode relaxar-nos fisicamente acalmando a resposta de luta ou fuga. Provavelmente também tem um efeito psicológico de estresse. Ser capaz de afastar-se de pensamentos negativos ou estressantes pode nos permitir perceber que estes não são necessariamente reflexos precisos da realidade, mas eventos passageiras e efêmeros. Também nos ajuda a apreciar o presente em vez de nos preocuparmos continuamente com o passado ou planejar o futuro.

“Estar presente em suas atividades e em suas interações é precioso, e é raro hoje em dia com todas as multitarefas que fazemos”, diz Epel. “Eu acho que, em geral, temos uma sociedade com atenção dispersa, particularmente quando as pessoas estão muito estressadas e não têm recursos para estar presentes onde quer que estejam.”

Penas de babados

Inevitavelmente, quando um ganhador do Prêmio Nobel começa a falar sobre meditação, ele irrita algumas penas. Em geral, a abordagem metodológica de Blackburn sobre o tema ganhou uma admiração relutante, mesmo entre aqueles que expressaram preocupação com as alegações de saúde feitas para a medicina alternativa. “Ela cuida de seus negócios de maneira cautelosa e sistemática”, diz Edzard Ernst, da Universidade de Exeter, Reino Unido, especialista em testar terapias complementares em rigorosos testes controlados. O oncologista James Coyne da Universidade da Pensilvânia, Filadélfia, que é cético em relação a esse campo em geral e descreve algumas das pesquisas sobre psicologia positiva e saúde como “moralmente ofensivas” e “ciência da fada dos dentes” admite que alguns dos dados de Blackburn são ” promissor.”

Outros não estão tão impressionados. O cirurgião-oncologista David Gorski é um conhecido crítico de medicina alternativa e pseudociência que bloga sob o nome de Orac – ele já descreveu Dean Ornish como “um dos quatro cavaleiros do Woo-pocalypse”. Gorski não chega a pronunciar a meditação como um limite para a investigação científica, mas manifesta a preocupação de que os resultados preliminares desses estudos estejam sendo superestimados. Como você pode ter certeza de que está investigando com rigor? “É muito difícil fazer com essas coisas”, diz ele. “É fácil ser desviado. Os ganhadores do Prêmio Nobel não são infalíveis.” A comunidade de bioquímica do Blackburn também parece ambivalente sobre seu interesse em meditação. Três pesquisadores de telômeros seniores que eu contatei se recusaram a discutir esse aspecto de seu trabalho,

“As pessoas estão muito desconfortáveis ​​com o conceito de meditação”, observa Blackburn. Ela atribui isso ao seu desconhecimento e sua associação com práticas espirituais e religiosas. “Estamos sempre tentando dizer o mais cuidadosamente possível … sempre dizendo ‘olha, é preliminar, é um piloto’.” Mas as pessoas nem vão ler essas palavras. Elas vão ver os títulos dos jornais e o pânico “.

A meditação se tornou cada vez mais popular no Ocidente desde os anos 1960.
CORTESIA KATRIN WUERTEMBERGER / BONGARTS / GETTY IMAGES

Qualquer conotação de crenças religiosas ou paranormais deixa muitos cientistas inquietos, diz Chris French, um psicólogo da Goldsmiths, Universidade de Londres, que estuda experiências anômalas, incluindo estados alterados de consciência. “Há muitas sobrancelhas levantadas, apesar de eu ter a palavra cética praticamente tatuada na minha testa”, diz ele. “Chega a novas idéias de lã para algumas pessoas. Há uma resposta desdenhosa de ‘todos nós sabemos que é um absurdo, por que você está perdendo seu tempo?'”

“Quando a meditação chegou pela primeira vez ao Ocidente na década de 1960, estava ligada à cultura das drogas, à cultura hippie”, acrescenta Sara Lazar, neurocientista de Harvard que estuda como a meditação modifica a estrutura do cérebro. “As pessoas pensam que é apenas um monte de cristais ou algo assim, eles reviram os olhos.” Ela descreve sua própria decisão de estudar meditação, feita há 15 anos, como “corajosa ou louca”, e diz que ela só criou coragem porque, na mesma época, os Institutos Nacionais de Saúde dos EUA (NIH) criaram o Centro Nacional. para Medicina Complementar e Alternativa. “Isso me deu a confiança de que eu poderia fazer isso e conseguiria financiamento.”

A maré está girando agora. Ajudados em parte pelo dinheiro do NIH, os pesquisadores desenvolveram práticas secularizadas – ou não religiosas – como a redução do estresse baseada em mindfulness e a terapia cognitiva baseada na atenção plena, e relataram uma série de efeitos na saúde da redução da pressão arterial e do aumento das respostas imunológicas. para afastar a depressão. E os últimos anos assistiram a um surto de estudos neurocientíficos, como o de Lazar, mostrando que mesmo cursos curtos de meditação podem forjar mudanças estruturais no cérebro.

Agora que os dados do cérebro e todos esses dados clínicos estão saindo, isso está começando a mudar. As pessoas aceitam muito mais [a meditação].
Sara Lazar, Universidade de Harvard

“Agora que os dados do cérebro e todos esses dados clínicos estão saindo, isso está começando a mudar. As pessoas aceitam muito mais [a meditação]”, diz Lazar. “Mas ainda há algumas pessoas que nunca vão acreditar que tem algum benefício.”

A opinião de Blackburn é que a meditação é um tópico justo para estudar, desde que sejam usados ​​métodos robustos. Então, quando sua pesquisa apontou pela primeira vez nessa direção, ela não se preocupou com as preocupações sobre o que tais estudos poderiam fazer com sua reputação. Em vez disso, ela tentou por si mesma, em um retiro intensivo de seis dias em Santa Bárbara. “Eu adorei”, diz ela. Ela ainda usa rajadas curtas de meditação, que ela diz aguçar sua mente e ajudá-la a evitar um modo ocupado e distraído. Ela até começou um artigo recente com uma citação do Buda: “O segredo da saúde da mente e do corpo não é lamentar o passado, preocupar-se com o futuro ou antecipar problemas, mas viver no momento presente de maneira sábia e sincera. “

Esse estudo, com 239 mulheres saudáveis , descobriu que aqueles cujas mentes vagavam menos – o objetivo principal da meditação da atenção plena – tinham telômeros significativamente mais longos do que aqueles cujos pensamentos ficavam enlouquecidos.

“Embora relatemos apenas uma associação aqui, é possível que uma maior presença de espírito promova um ambiente bioquímico saudável e, por sua vez, a longevidade das células”, concluíram os pesquisadores. As tradições contemplativas do budismo ao taoísmo acreditam que a presença da mente promove saúde e longevidade; Blackburn e seus colegas agora sugerem que a sabedoria antiga pode estar certa.

“Buda da Medicina 

Eu me encontro com Blackburn em Paris. Estamos em um bistrô com tema de Art Nouveau na mesma rua do Instituto Curie, onde ela está em um período sabático curto, organizando seminários entre grupos de cientistas que geralmente não conversam entre si. Em uma voz baixa e melodiosa que eu me esforço para ouvir através do ruído de fundo, a garota de 65 anos me conta sua primeira grande pincelada com o pensamento budista.

Em setembro de 2006, ela participou de uma conferência realizada no centro budista Menla Mountain, um remoto refúgio nas montanhas de Catskill, em Nova York, no qual cientistas ocidentais se reuniram com estudiosos treinados no Tibete, incluindo o Dalai Lama para discutir longevidade, regeneração e saúde. Durante a reunião, o líder espiritual honrou as realizações científicas de Blackburn, introduzindo-a como um “Buda da Medicina”.

O líder espiritual tibetano Dalai Lama (aqui em Tóquio) introduziu Blackburn como um “Buda da Medicina”.
CORTESIA KEITH TSUJI / GETTY IMAGES.

Se a pesquisa em psiquiatria de Epel tivesse sido outro mundo, a filosofia oriental dos estudiosos parecia ainda mais estranha para Blackburn. Durante o jantar, uma noite, enquanto explicava aos outros delegados como os erros no gene da telomerase podem causar problemas de saúde, ela descreveu a mutação genética como um evento casual aleatório. Isso é dogma para cientistas ocidentais, mas não para aqueles treinados na cosmovisão tibetana. “Eles disseram ‘oh não, não consideramos isso como um acaso'”, diz Blackburn. Para esses estudiosos holísticos, até mesmo os menores eventos foram infundidos de significado. “De repente eu pensei, whoa, este é um mundo muito diferente daquele em que estou.”

Mas, em vez de dispensar seus pares orientais, ela ficou impressionada ao descobrir que o Dalai Lama tinha “um cérebro muito bom”, por exemplo. “Eles são acadêmicos de uma maneira muito diferente, mas ainda é um pensamento de boa qualidade”, explica ela. “Não foi ‘Deus me disse isso’, foi mais ‘vamos ver o que realmente acontece no cérebro’.” Portanto, há certos elementos da abordagem com os quais estou muito à vontade como cientista “.

Blackburn não é tentado a abraçar a abordagem espiritual de si mesma. “Estou enraizada no mundo físico”, diz ela. Mas ela combina essa base com uma mente aberta em relação a novas idéias e conexões, e ela parece adorar romper com paradigmas estabelecidos. Por exemplo, ela e Epel mostraram que os efeitos do estresse nos telômeros podem ser passados ​​para a próxima geração. Se as mulheres experimentam estresse durante a gravidez, seus filhos têm telômeros mais curtos, como recém-nascidos e adultos – em contradição direta com a visão padrão de que os traços só podem ser transmitidos através de nossos genes.

No futuro, as informações dos telômeros podem ajudar os médicos a decidir quando prescrever medicamentos específicos. Por exemplo, a atividade da telomerase prediz quem responderá ao tratamento para depressão maior, enquanto o comprimento dos telômeros influencia os efeitos das estatinas. Em geral, no entanto, Blackburn está mais interessado em como os telômeros podem ajudar as pessoas diretamente, encorajando-as a viver de uma maneira que reduza o risco de doenças. “Este não é um modelo familiar para o mundo da medicina”, diz ela.

Agora é uma história consistente que o maquinário antigo é moldado nos estágios iniciais da vida.
Elizabeth Blackburn, Universidade da Califórnia, São Francisco

Testes médicos convencionais nos dão o risco de condições particulares – colesterol alto adverte para doença cardíaca iminente, por exemplo, enquanto o açúcar elevado no sangue prediz diabetes. O comprimento dos telômeros, pelo contrário, dá uma leitura geral de como somos saudáveis: nossa idade biológica. E embora já saibamos que devemos nos exercitar, comer bem e reduzir o estresse, muitos de nós ficam aquém dessas metas. Blackburn acredita que colocar um número concreto em como nós estamos fazendo poderia fornecer um poderoso incentivo para mudar nosso comportamento. Na verdade, ela e Epel acabaram de concluir um estudo (ainda não publicado) mostrando que simplesmente lhes disseram que a duração do seu telômero fazia com que os voluntários vivessem com mais saúde no próximo ano do que um grupo semelhante que não foi informado.

Em última análise, porém, a dupla quer que países e governos inteiros comecem a prestar atenção aos telômeros. Um crescente corpo de trabalho mostra agora que o estresse da adversidade social e da desigualdade é uma grande força que erode esses limites protetores. As pessoas que não terminaram o ensino médio ou estão em um relacionamento abusivo têm telômeros mais curtos, por exemplo, enquanto os estudos também mostraram ligações com baixo status socioeconômico, trabalho por turnos, vizinhanças ruins e poluição ambiental. As crianças estão particularmente em risco: sofrer abuso ou sofrer adversidades no início da vida deixa as pessoas com telômeros mais curtos pelo resto de suas vidas. E através dos telômeros, o estresse que as mulheres experimentam durante a gravidez também afeta a saúde da próxima geração, causando dificuldades e custos econômicos nas próximas décadas.

Em 2012, Blackburn e Epel escreveram um comentário na revista Nature , listando alguns desses resultados e conclamando os políticos a priorizar a “redução do estresse social”.

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Em particular, argumentaram, melhorar a educação e a saúde das mulheres em idade fértil poderia ser “uma maneira altamente eficaz de evitar que a má saúde seja filtrada através das gerações”. Retiros de meditação ou aulas de ioga podem ajudar aqueles que podem pagar o tempo e a despesa, eles apontaram. “Mas estamos falando de políticas socioeconômicas amplas para amenizar os estressores crônicos enfrentados por muitos”. Onde muitos cientistas se abstêm de discutir as implicações políticas de seu trabalho, Blackburn diz que ela queria falar em nome de mulheres que não têm apoio, e dizer “É melhor você levar as situações a sério”.

Embora os argumentos para combater a desigualdade social não sejam novos, Blackburn diz que os telômeros nos permitem quantificar pela primeira vez o impacto na saúde do estresse e da desigualdade e, portanto, os custos econômicos resultantes. Também podemos agora identificar a gravidez e a primeira infância como “períodos de imprinting” quando o comprimento dos telômeros é particularmente suscetível ao estresse. Juntos, ela diz, esta evidência faz um caso mais forte do que nunca para os governos agirem.

Mas parece que a maioria dos cientistas e políticos ainda não está pronta para atravessar o cânion interdisciplinar que Blackburn e Epel tiveram uma ligação há uma década. O artigo “Nature” gerou pouca resposta, de acordo com uma frustrada Epel. “É uma afirmação forte, então eu teria pensado que as pessoas teriam criticado ou apoiado isso”, diz ela. “De qualquer jeito!”

“Agora é uma história consistente que o maquinário envelhecido é moldado nos primeiros estágios da vida”, ela insiste. “Se ignorarmos isso e continuarmos tentando colocar band-aids mais tarde, nunca chegaremos à prevenção e só vamos falhar na cura.” Simplesmente responder aos sintomas físicos da doença pode fazer sentido para tratar uma infecção aguda ou consertar uma perna quebrada, mas para vencer condições crônicas relacionadas à idade, como diabetes, doenças cardíacas e demência, precisaremos abraçar o domínio subjetivo e nebuloso da doença. a mente.

julio tafforelli

Psicanalista junguiano com especialização em compulsão alimentar, dietas para reversão de diabetes, dieta cetogênica (low-carb ) para tratamento da obesidade. Praticante da dieta cetogênica há mais de dois anos com experiencia em alimentos brasileiros orgânicos apropriados. Praticante de meditação, técnicas de controle de estresse, tango de salão e ginastica hiit para longevidade

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